Vliegtuig-klein

Vliegen, de snelste manier van vervoer, gaat steeds langzamer. Frequente luchtreizigers in de Verenigde Staten hadden misschien al in de gaten dat er langzamerhand stiekem een paar minuten bij de vluchttijden zijn opgeteld. En dat is volgens onderzoekers mede het gevolg van ons koopgedrag op internet.

Let u eigenlijk wel eens op hoe lang uw vlucht duurt? En kan dat u eigenlijk wel iets schelen?

Vroeger, toen we nog naar het reisbureau gingen om een vlucht te boeken, kwamen we meestal thuis met een ticket voor de snelste verbinding naar onze plaats van bestemming. Die stond namelijk bovenaan in het reserveringssysteem, en waarom zou je dan verder zoeken.

Goedkoop
Nu we steeds vaker zelf onze vliegtickets via internet aanschaffen blijken we eigenlijk vooral geïnteresseerd te zijn in de prijs. Veel zoeksites tonen dan ook de goedkoopste vlucht als eerste optie. En luchtvaartmaatschappijen hebben ons door, dus maken ze de tickets goedkoper om bovenaan in een zoekactie uit te komen.

Langer vliegen
Maar ze laten ons voor straf ook langer in de lucht hangen. Dat is de conclusie van een studie van economen van Tel Aviv University, die binnenkort verschijnt in The Review of Economics and Statistics. Dit onderzoek verkent met statistische analyses de invloed van de toename van mensen met een internetverbinding op de vluchtduur van binnenlandse vluchten in de Verenigde Staten tussen 1997 en 2007.

Het onderzoek toont aan dat de toename in het aantal mensen met een internetverbinding, in de steden waar tickets zijn aangeschaft, een toename in de geplande reistijd kan verklaren. Dit effect is zelfs nog groter op verbindingen met veel concurrentie tussen luchtvaartmaatschappijen.

Geen eenvoudig sommetje
In de onderzochte periode steeg het aantal mensen met een internettoegang in Amerikaanse steden van 19 tot 76%. De gemiddelde geplande vluchtduur nam in die zelfde periode met ongeveer 5 minuten toe en de de duur van de kortste vluchten zelfs met 15 minuten. Het leggen van het verband tussen deze gegevens is echter geen eenvoudig sommetje, er zijn nog vele andere variabelen die de extra vliegtijd kunnen verklaren.

Het is bijvoorbeeld geen geheim dat de tijdsduur van vluchten in de Verenigde Staten is toegenomen. Meestal wordt dit verklaard als een noodzakelijke maatregel vanwege congestie in de lucht en op de vliegvelden. Daarnaast rekken luchtvaartmaatschappijen de geplande aankomsttijd op om hoger te scoren in de Amerikaanse ‘on-time’ statistieken.

Door variabelen als veranderingen op luchthavens, verschillen tussen type vliegtuigen, wijzigingen in de dienstregeling van luchtvaartmaatschappijen, en demografische veranderingen die van invloed zijn op de vraag als constanten mee te nemen in de analyses corrigeerden de onderzoekers voor deze omstandigheden.

Brandstofbesparing
De achterliggende verklaring die de onderzoekers geven voor de gevonden relatie tussen internettoegang en vluchtduur is dat luchtvaartmaatschappijen door de toegenomen concurrentie op prijs zuiniger omgaan met brandstof door langzamer of hoger te gaan te gaan vliegen – waar de luchtweerstand minder is. Gemiddeld levert dit een paar minuten vertraging op, maar dat is toch verrassend in een tijd waarin alles sneller gaat.

Extrapoleren
Hoewel het onderzoek geen uitspraken doet over het wereldwijde vliegverkeer is het verleidelijk om de bevindingen te extrapoleren naar buiten de Verenigde Staten. Ook daar vindt concurrentie op prijs plaats en niet zozeer op snelheid. En dat is volgens de studie dus niet alleen de voornaamste verandering sinds het pre-internettijdperk, maar dus ook het gevolg van het internettijdperk.

Koopgedrag
Volgens de onderzoekers hebben zij voor het eerst de link gelegd tussen toegang tot informatie en productkwaliteit. Het maakt nieuwsgierig naar welke processen wij met ons koopgedrag op internet nog meer beïnvloeden – de hoeveelheid beschikbare data om dat te onderzoeken lacht ons toe.

Schrale troost
Voorlopig weten we in ieder geval dat we door internet een paar minuten langer in het vliegtuig zitten. Een schrale troost is dat het waarschijnlijk wel bij die paar minuten zal blijven. Uiteindelijk is het voor luchvaartmaatschappijen nog steeds kostenefficiënt om een vliegtuig zo vaak mogelijk in te zetten. Maar de pieksnelheid van commercieel vliegen, onder de huidige stand van de luchtvaarttechniek, ligt inmiddels wel achter ons.