jaarkalender

Men zegt wel dat succes meer afhangt van ‘getting things done’ dan van intelligentie of geluk. Maar hoe krijg je die things done? Onderzoek dat deze maand verscheen in het Journal of Consumer Research laat zien hoe je jezelf – of anderen – ertoe kunt aanzetten om eerder te beginnen met een taak.

De onderzoekers ontdekten dat wanneer we ergens mee beginnen blijkt afhankelijk van hoe we de deadline in gedachten hebben gerubriceerd- als veraf of dichtbij. Daarbij bleek doorslaggevend of een deadline een bepaalde grens overschrijdt, zoals de maandgrens of een jaargrens. Neem een deadline die valt over vier weken. Toen ik dit schreef, op 2 september, zou het vier weken later 30 september zijn. Dat voelt relatief dichtbij. Maar als u dit leest, op 12 september, voelt ‘over vier weken’ heel ver weg; dan is het namelijk al 10 oktober. In de studie werd aan Canadese studenten gevraagd wanneer ze aan een taak zouden beginnen. Deelnemers voor wie de deadline ‘pas de volgende maand’ viel, begonnen pas veel later aan hun taak dan degenen voor wie de deadline nog dezelfde maand viel.

Dat uitstelgedrag is niet alleen typisch voor studenten in Toronto, constateerden de onderzoekers. Ook Indiase boeren lijden aan deze kwaal. Zij kregen de gelegenheid te sparen voor de opleiding van hun kinderen; als binnen zes maanden iets gespaard hadden, kregen ze een bonus. Of dat lukte, hing niet af van hoeveel geld ze voor hun kinderen overhadden; van belang bleek of de deadline voor of na het einde van het jaar viel. 28% van de mensen die in juni waren benaderd (deadline: 1 december) spaarde genoeg voor de bonus, terwijl maar 4 % van degenen die in juli (deadline: 1 januari) waren benaderd dat lukte.

Waardoor komt het dat we sneller aan de slag gaan als iets dichterbij lijkt? Hoe dichterbij de taak komt, des te concreter stellen we ons de bezigheid voor. De stap van het voornemen om ‘dingen te organiseren’ naar het concrete ‘ik maak een lijstje’ zorgt dat mensen daadwerkelijk begonnen met hun taak. Om die stap te kunnen maken is het dus zaak om de taak in gedachten geen enkele tijdsgrens te laten overschrijden.

Daarvoor hebben de onderzoekers een zeer praktische tip: geef de dagen in je agenda voor de deadline dezelfde kleur als de dag van de deadline zelf. Veel agenda’s werken met twee kleuren, bijvoorbeeld week om week een verschillende kleur, of met een andere kleur voor het weekend dan voor de werkweek. De suggestie van tijdsgrenzen die de kleurverschillen opriepen, zette de deelnemers aan tot het gebruik van abstracte gemeenplaatsen voor een goed voornemen: ze zouden ‘aan hun conditie gaan werken’ in plaats van ‘morgenochtend een rondje van vijf kilometer lopen’.

Koop of installeer dus een agenda in één kleur; dat zorgt voor eenheid, waardoor deadlines dichterbij lijken en je sneller daadwerkelijk aan de slag gaat.