transparentbrain

Je gedachten lezen kunnen ze nog net niet, maar wetenschappers hebben zojuist een gigantische sprong voorwaarts gemaakt als het gaat om beeldmateriaal van hersenen—en trouwens ook een hoop andere organen. Gisteren verscheen in Nature een paper over een nieuwe techniek waarmee gedetailleerde microscopie van grote structuren een stuk gemakkelijker gemaakt wordt. En waarmee werkelijk adembenemende beelden gemaakt kunnen worden van—bijvoorbeeld—de hersenen van een muis:

De wetenschappers uit Stanford maakten de muizenhersenen volledig doorzichtig door rigoureus alle vetten te verwijderen uit het weefsel. Maar omdat vetten een belangrijk deel zijn van onder andere celwanden, zou daarmee de structuur van de hersenen verloren kunnen gaan. Om dat te voorkomen wordt het weefsel eerst helemaal vastgelegd in een soort gel. Dit is zo effectief dat er na de behandeling een intact brein achterblijft, waarin nauwelijks structurele details verloren gegaan lijken te zijn.

Dat is goed te zien als standaard immunofluorescentie gebruikt wordt om naar verschillende onderdelen van de hersenen te kijken: tot diep in het brein wordt ingezoomd op afzonderlijke zenuwcellen, en de verbindingen van de uitlopers gevolgd. En dat biedt mogelijkheden: in het artikel (en het filmpje) wordt al een voorbeeld genoemd waarin een stukje van het brein van een autistische jongen is bekeken, en verdere toepassingen zijn natuurlijk makkelijk gevonden in aandoeningen als dementie, Parkinson’s, enzovoort.

Maar ook andere weefsels kunnen met deze techniek letterlijk onder de microscoop gelegd worden, dus het is nu slechts wachten op een explosie van nieuwe inzichten. Voor ons is het in ieder geval te hopen dat de volgende vakgroep die deze techniek toepast net zulke prachtige beelden online zet.