Misschien weet u nog dat log a + log b = log ab. Maar kunt u ook voorrekenen waarom de zwaartekracht van objecten van een zeer hoge dichtheid zo groot is? Of mij vertellen hoe een credit default swap in elkaar zit? Grijpt u nu naar wat oude schoolboeken, een verouderde encyclopedie die nog ergens onder in een verhuisdoos ligt, of duikt u het internet op? Ik zelf zou als eerste Wikipedia raadplegen. Die informatie is echter vaak zo beknopt dat je het nooit helemaal in detail begrijpt.

‘Vereenvoudigde informatie’ wil nogal eens de boventoon voeren op het internet en dat zal volgens sommige leiden tot een ongekend domme internetgeneratie. Die voorspelling heeft veel weg van de angst die Socrates meer dan twee millennia geleden had voor de opkomst van het geschreven woord. De afhankelijkheid daarvan zou het geheugen aantasten en lezen zou worden verward met het hebben van kennis. Maar al dat doemdenken is ongegrond. Het web biedt juist aan steeds meer mensen de kans om zichzelf met echte kennis te verrijken. Een mooi voorbeeld daarvan is ItunesU waar je gratis colleges van gerenommeerde professoren van Oxford, Harvard en MIT kan volgen, of Project Tuva van Microsoft waar je legendarische colleges van Richard Feynman kan vinden.

Aan dit rijtje kunnen we nu de Khan Academy toevoegen. Op Khanacademy.org zijn inmiddels meer dan 2400 filmpjes over onderwerpen zoals wiskunde, natuurkunde en biologie te vinden. Elk filmpje is zo’n 5 tot 15 minuten lang en legt één concept uit. Je ziet niets anders dan een zwart scherm en een cursor die aangaande het onderwerp formules, sleutelwoorden of definities opschrijft. Daarnaast hoor je een stem die elk onderwerp op een wonderbaarlijk simpele wijze uitgelegd.

Oprichter Salman Khan studeerde aan MIT en Harvard, werkte voor een hedgefund en begon in 2004 zijn 13-jarige nichtje Nadia over de telefoon wiskunde bijles te geven. Wanneer hij geen tijd had om haar persoonlijk te woord te staan nam hij een videootje op. Al snel wilde zijn nichtje alleen nog maar filmpjes ontvangen, niet omdat ze haar oom vervelend vond maar omdat ze hierdoor haar eigen tempo kon bepalen en niet alsmaar om dezelfde uitleg hoefde te vragen als ze iets niet begreep.

Sal zette zijn filmpjes op youtube en zijn aanhang werd uiteindelijk zo groot dat hij in 2009 zijn baan opzegde om de non-profit Khan Academy op te richten. Bill Gates bleek zich ook onder zijn fans te scharen en schonk 1.5 miljoen dollar.  Google voegde daar nog eens 2 miljoen aan toe. Alle content is en blijft daardoor gratis. Inmiddels zijn de filmpjes al meer dan 77 miljoen keer bekeken!

Een klein aantal klassen in de VS maken als experiment gebruik van Khan Academy. De filmpjes worden gedeeltelijk thuis bekeken waardoor de kinderen in hun eigen tempo de informatie tot zich kunnen nemen. Tijdens de les worden oefeningen gemaakt die aan de filmpjes zijn verbonden en de leraar kan online zien wie met welke oefening bezig is, waar het goed gaat, maar belangrijker nog, waar het mis gaat en zo nodig één op één extra aandacht geven. Zowel de kinderen als de leraren lijken razend enthousiast.

Ook ik ben fan van de website van Sal. Hij behandelt zo ongelofelijk veel onderwerpen dat er altijd wel iets leuks en leerzaams te vinden is. En nog even terugkomende op de zwaartekracht en de credit default swaps, ook daarvan vind u prachtige filmpjes op khanacademy.org. Dus, internet op en verdiep die kennis!