foldit

“Solve puzzles for science”, staat er op de website van Foldit. Foldit haalde gisteren het nieuws, omdat de wetenschappers met de hulp van puzzelaars de kristalstructuur van een eiwit hadden weten te achterhalen. Het gaat om een virus dat voorkomt in resusapen, en lijkt op het hiv-virus. Kennis van de structuur van dit eiwit geeft volgens de onderzoekers nieuwe inzichten voor het ontwikkelen van medicijnen voor dat type virussen.

Al sinds 2008 kunnen Foldit-deelnemers al spelend een bijdrage leveren aan de wetenschap. Steeds ging het om het vouwen van eiwitten, oftewel het vinden van de vorm waarin een bepaald eiwit voorkomt. De vorm van een eiwit is bepalend voor zijn functie, en dus belangrijk om te achterhalen. Aangezien er vele miljoenen manieren zijn waarop een eiwit gevouwen kan worden, zou het vreselijk lang duren om een computer al die mogelijkheden te laten doorrekenen. Maar met behulp van het ruimtelijk inzicht waar het computers aan ontbreekt, kunnen mensen dit vouwen van eiwitten goed snappen. Maak er een spel van dat verslavend genoeg is dat heel veel mensen het gaan spelen, en de oplossing is zo gevonden.

Afgelopen voorjaar plaatsten de wetenschappers achter Foldit een puzzel over een nieuw eiwit op de website. Het ging om een eiwit waarvan wetenschappers al 15 jaar de structuur niet hadden kunnen achterhalen. De spelers van Foldit losten het binnen 2 weken op. Deze oplossing werd gecontroleerd door de onderzoekers, en bleek correct. Afgelopen zondag verscheen het artikel dat de onderzoekers erover schreven in Nature, met de spelers van Foldit die de daadwerkelijke oplossing hadden geleverd als co-auteur.

Lees ook het artikel in Nature of het artikel in Nature Structural & Molecular Biology.

Of kom zelf Foldit spelen op het Discovery Festival, aanstaande vrijdag 23 september in Nemo. Ook Sciencepalooza is erbij op Discovery Festival, om dit wetenschappelijke, kunstzinnige en  muzikale feestje ook dit jaar weer te komen verslaan.