“Ik verwelkom onze nieuwe heersers, de computers.” Dit schreef Ken Jennings toen hij het antwoord gaf op de laatste vraag in het Amerikaanse TV-spel Jeopardy. Jennings was de beste speler in Jeopardy ooit, maar werd deze week verslagen door IBM supercomputer Watson. Het stond deze week al uitgebreid in de kranten, maar bekijk vooral de uitzendingen (zie onderaan dit stuk) eens op YouTube. Er wordt onder andere leuk in beeld gebracht hoe Watson ‘nadenkt’.

Waarom is het nou zo bijzonder?

Dat een computer ons kan verslaan in de hoeveelheid kennis, is niet erg verbazingwekkend: Watson had de beschikking over een enorme database. Zijn menselijke tegenspelers, Ken Jennings en Brad Rutter, hadden echter het grote voordeel van het associatief denken, en de allergrootste uitdaging voor Watson zat ‘m in het begrijpen van de vraag, of beter gezegd, het antwoord.

Jeopardy is een spel waarbij niet een vraag gesteld wordt, maar een antwoord wordt gegeven waarop de speler moet reageren met de juiste vraag. Bijvoorbeeld: “In 2002 werd deze rapper door Eminem getekend voor een contract voor een bedrag met 6 nullen. Duidelijk veel meer dan zijn naam suggereert.” Voor Watson bleek deze vraag problematisch, terwijl voor ons een flinke hint zit in het tweede zinnetje (het juist antwoord is 50 Cent).

Voor computers is het moeilijk natuurlijke taal te begrijpen, alleen al vanwege het begrip van context en de dubbele betekenis die sommige woorden kunnen hebben. Jeopardy is bij uitstek een spel dat daarop inspeelt. Lees hier hoe Watson hiermee te werk ging, en hoe hij zichzelf slimmer maakte door veel teksten te bestuderen.

De uitzendingen van Jeopardy:

Dag 1 deel 1, deel 2

Dag 2 deel 1, deel 2

Dag 3 deel 1, deel 2