Hanny's VoorwerpMisschien ben jij straks wel de eerste mens om naar een bepaald sterrenstelsel te kijken. Een leuk idee, en een slimme manier van Galaxy Zoo om mensen te ronselen voor het classificeren van sterrenstelsels. Honderdduizenden sterrenstelsels, vastgelegd door NASA’s ruimtetelescoop Hubble moeten bestudeerd worden: wat zien we hier precies? Een computer kan dit niet zomaar classificeren, maar voor een mens, ook als die niets van sterrenkunde weet, is het een eitje.

Het idee dat je misschien wel als eerste naar een sterrenstelsel kijkt, spreekt zeker tot de verbeelding. Maar Galaxy Zoo zou inmiddels even goed kunnen adverteren met het volgende: help mee en misschien kun jij je naam wel verbinden aan een sterrenkundig object. In 2007 observeerde Hanny van Arkel, indertijd een 25 jarige basisschoollerares in Heerlen, een vreemd object op Galaxy Zoo. Ze kaartte het aan, onderzoekers doken erop, en het staat inmiddels bekend als Hanny’s voorwerp (zie bijvoorbeeld wikipedia).

Hanny raakte geïnteresseerd in sterrenkunde via de website van Brian May, gitarist van Queen die overigens ook afgestudeerd is in sterrenkunde. Queen brak door terwijl hij midden in een promotietraject zat. Op zijn website linkte hij naar Galaxy Zoo, waar Hanny haar ontdekking deed. Opvallend aan Hanny’s voorwerp was de opvallende groene kleur. Na een aantal jaar onderzoek is de huidige conclusie dat het een gaswolk is met daarachter een zwart gat. Straling afkomstig van het zwarte gat ioniseert de gaswolk, en geeft het daarmee de uitgesproken groene kleur.

Hanny zelf is nu nog steeds lerares, en helpt nog steeds met het classificeren op Galazy Zoo. Maar ze is niet meer zo maar een amateur astronoom. Ze was eerder dit jaar uitgenodigd voor de opening van ’s werelds grootste radiotelescoop LOFAR in Buinen (Drenthe), geeft lezingen over de hele wereld, en er is een webcomic over haar in de maak. Van de promoposter: “No one knew where it came from, but one girl dared to ask: ‘what is that stuff’?”