Eenzaam? Geld tellen helpt!Geld maakt niet gelukkig. Maar als je het hebt, kun je het het beste tellen: dat werkt prima als verlichting bij lichamelijke pijntjes, en zelfs tegen eenzaamheid, blijkt uit een pas gepubliceerde studie in Psychological Science.

Voor dit onderzoek gebruikten de psychologen eenzame Chinezen. De proefpersonen moesten een balspel spelen op de computer. Sommigen kregen de bal steeds minder vaak toegespeeld: de ‘vereenzaamde’ groep. Als deze mensen vooraf geld hadden geteld, werden ze veel minder ongelukkig van het buitengesloten zijn dan als ze vooraf neutrale papiertjes hadden moeten tellen. Sterker nog: proefpersonen voelden na het geld tellen ook minder fysieke pijn, toen hun hand drie minuten in een bak water van 50 graden werd gestoken.

Dat kan natuurlijk door de afleiding komen. Wie weet is die andere beproefde methode, chocolade eten, wel net zo’n goede geestelijke en lichamelijke oppepper. Maar dat bleek niet het geval. In de omgekeerde studie werden mensen eerst eenzaam gemaakt, en werd daarna hun hebberigheid gemeten, en voor de zekerheid ook hun zin in chocolade. Hoe meet je hebberigheid? Simpel: je laat de proefpersonen een geldstuk natekenen. Hoe groter dat is, des te hebberiger zijn ze, is in eerdere studies vastgesteld. Inderdaad bleek dat zowel eenzaamheid als pijn mensen hebberiger maakten. En ze hadden liever geld dan chocolade.

Dat is eigenlijk raar, want sociale contacten kun je niet kopen. De wetenschappers denken dat geld macht betekent, of je gevoel van controle over de situatie versterkt. Het hebben van macht over je (al dan niet psychologische) ongemak, zorgt ervoor dat het beter te dragen is. Alleen al het denken aan geld zorgde ervoor dat mensen minder pijn voelden.

Is nu de boodschap: eenzame mensen moeten meer aan geld denken om gelukkiger te worden? Ik vermoed dat de wetenschappers dat zelf ook niet zo’n goede raad vonden. Om hun boodschap te nuanceren hebben ze nog een laatste test gedaan: ze lieten de arme Chinezen opschrijven waaraan ze de afgelopen maand geld hadden uitgegeven. Daarna gaven ze hen weer of de eenzaamheidsbehandeling of de heetwaterbehandeling. Deze keer klaagden de Chinezen veel harder over ongemak en pijn. De boodschap is dus eerder: tel je zegeningen, in plaats van: tel je centen. Een tip voor de bankiers die zelfmoord overwegen?