De deprimerende tumorDat mensen met kanker vaak depressief zijn mag nauwelijks een verrassing heten. Een levensbedreigende ziekte, angst, twijfel, het is eigenlijk een wonder dat er mensen zijn die het lukt zich er wel opgewekt doorheen te slaan. Nu blijkt uit een studie die deze week in PNAS werd gepubliceerd, dat een deel van de oorzaak van de depressieve gevoelens die veel mensen ervaren gezocht moet worden in de tumor zelf.

Omdat de psychologische last van de diagnose kanker in mensen niet te onderscheiden is van andere, meer lichamelijke oorzaken voor depressie gebruikte Leah Pyter, gedrags- & neurobioloog aan de Universiteit van Chicago in Illinois, ratten. Deze ratten met borstkanker vertoonden alle kenmerken van een depressieve rat (lang drijven in water, weinig eten, veel knikkers begraven) terwijl ze zich niet bewust waren van hun ziekte.

Op moleculair niveau bleek dat de zieke ratten meer signaalstoffen (cytokines) in hun bloed en in de hersenen hadden dan de gezonde controle ratten. Of deze cytokines door de tumor werden afgegeven of door het immuunsysteem dat hard aan het werk was om de tumor op te ruimen is niet duidelijk. Feit is dat deze cytokines kunnen leiden tot het depressieve gedrag van de bestudeerde ratten.