Niet dus. Als rupsen ziek zijn gaan ze niet naar de dokter. Ze doen er zelf wat aan! De onderzoekers die dit deze week publiceerden in PLoS one kwamen dit gedrag op het spoor toen ze rupsen zagen eten van een plant tjokvol met giftige pyrrolizidine alkaloïden. Bij nader onderzoek bleek dat deze rupsen vaak geïnfecteerd waren met een parasitaire vlieg. En het eten van die plant leek de rupsen te helpen om te parasiet te bestrijden.

Terug in het lab lieten de onderzoekers zieke en gezonde rupsen kiezen tussen twee soorten voedsel: suiker en het gif met mogelijke medicinale werking. En ja hoor, de zieke rupsen kozen vaker voor het medicijn dan de gezonde rupsen.

Voorbeelden van zelf-medicatie bij dieren zijn er meer. Chimpanzees die last hebben van wormen, slikken blaadjes met scherpe randjes door om de wormen uit hun darmen te schrapen en sprinkhanen met een schimmelinfectie gaan in de zon zitten om de schimmel uit hun lijf te branden. Maar dat een beestje zo simpel als een rups op zoek gaat naar de apotheek, dat is wetenschappelijk nieuws!