Eindelijk  is het zover; er staan paarden in Nature! Normaal is onderzoek naar mijn voormalige passie niet populair bij de grote bladen, en wordt het diep weggestopt in de achterlandenvan wetenschappelijk publicatieland. Niemand die het leest, op een enkele paardenfetishist na.

En nu heeft een oplettende redacteur bij Nature News blijkbaar toch een paardenradar. Hij beschrijft hoe onderzoekers van de universiteit van Limerick (!) hebben ontdekt dat paarden met een  kloksgewijs krullende kruin vaak rechtshoevig zijn. Handig voor trainers, zeggen de onderzoekers, want rechtshoevigheid kan voor racepaarden voelen als 10 kilo extra gewicht in linkerbochten. En dus moet je daarop extra  trainen.

Lekker belangrijk, dacht mijn inmiddels medisch georiënteerde brein, daar heeft een klein groepje paardenfreaks misschien wat aan. Maar wat blijkt? De link gaat ook op voor mensen, zoals ook Bregje al schreef. Het heeft allemaal te maken met lateralisatie van het brein; in het algemeen regelt de rechterkant bewegingen voor de linker lichaamshelft en vice versa. En dat blijkt erg belangrijk. Vissen, vogels, zoogdieren, allemaal hebben ze iets van lateralisatie, maar de mens spant wel de kroon. Magnetic resonance imaging (MRI) is de techniek bij uitstek om dergelijke lateralisatie te onderzoeken. Met deze techniek kunnen onderzoekers de breinactiviteit van proefpersonen terwijl deze een taak uitvoeren. Dat gebeurt met MRI-scanner, die de waterstofstromen – en dus  de  activiteit -in de verschillende delen van het brein  meet. Zo hebben Stefan Klöppel en zijn collega’s ontdekt dat lateralisatie deels omgedraaid kan worden; ‘lefties’ die gedwongen worden met rechts te schrijven, ‘draaien’ hun brein gedeeltelijk mee, hoewel ze bijvoorbeeld planning blijven doen als een linkshandige.

Links- of rechtshoevigheid is dus te trainen. Maar lateralisatie heeft slechts een beperkt invloed op de totale prestatie van een (race-) paard, zeggen de onderzoekers uit Limerick. Hun onderzoek zal dus trainngsschema’s niet drastisch veranderen. En ook al weten ze de voorkeur van hun paard, jockey’s zullen nog hard moeten werken om het als eerst over de streep te duwen.