Dit wordt zo’n blogje dat vooral leuk is door de herkenbaarheid van het onderzochte fenomeen: neuroticisme.

Ter introductie: Ik heb net voor een nieuwe baan gesolliciteerd. Dat betekent *misschien* een nieuw land, verhuizen, nieuwe collega’s, etc. Dat vind ik onaangenaam spannend- niet zozeer of ik de nieuwe baan krijg, maar vooral het feit dat ik het niet weet. De uitslag kan me eigenlijk niet zoveel schelen, maar ik wil zekerheid! Dat klinkt wanhopig, maar dat is het niet. Het is alleen een teken van neuroticisme.
Een neuroot is iemand die gevoeliger is dan anderen voor negatieve emoties en voor onzekerheid. Maar het was tot voor kort onduidelijk wat de neuroot erger vond: onduidelijke of negatieve feedback? Met andere woorden: onzekerheid of een afwijzing? Een leek, of een econoom zoals ik, zou berekenen dat de hoeveelheid stress die ik ervaar ongeveer evenredig is aan mijn schatting dat ik afgewezen word. Maar met de hersenen van neuroten (zoals de mijne) blijkt iets aparts aan de hand te zijn.

Psychologen uit Canada (zie het laatste nummer van Psychological Science) hebben de hersenactiviteit van zowel neuroten als Gewone Mensen gemeten terwijl ze ‘in onzekerheid verkeerden’. De onderzoekers keken naar de anterior cingulate cortex, een gebied waarvan bekend is dat het actief is bij stress, emotieregulering en het corrigeren van fouten. Proefpersonen kregen feedback op hun presteren: soms onduidelijke feedback, soms positieve en soms negatieve. Gewone mensen reageerden het sterkst op negatieve feedback, zoals verwacht, maar de neuroten reageerden sterker op onzekerheid. Ze vonden dus de onzekerheid zelf erger dan de slechte uitkomst.

Klinkt dit bekend? Als je je eigen neuroticisme wil testen (wetenschappelijk iets hoger aangeslagen dan de Viva-testjes) staat hier de ‘Big Five’. Ik gebruik hem zelf ook bij onderzoek, ben benieuwd of jullie vinden dat de uitkomst beter op je van toepassing is dan de gemiddelde horoscoop…