Paniek alom in de wielerwereld want de geweldenaar Lance Armstrong staat op het punt terug te keren in het peloton. Zeg maar dag tegen spanning in de Tour de France van 2009 want dat wordt nummer 8 voor de cowboy uit Texas.

Of misschien toch niet. Wielrenners die regelmatig de New Scientist website bijhouden of zich als tijdverdrijf, onder het genot van een bakkie koffie, een weg banen door de wetenschappelijke literatuur zal het niet ontgaan zijn: er is een potentieel nieuw dopingmiddel uitgevonden. En wie weet is het al te verkrijgen op de zwarte markt.

Professor Andrew Marks van Columbia University in New York heeft geen directe vrienden in de wielrennerij maar is wel begaan met het lot van de zieke medemens. Zijn onderzoeksgroep heeft een molecuul gevonden dat spiervermoeidheid tegen gaat. Spiervermoeidheid is een probleem bij mensen met bijvoorbeeld HIV, spierdystrofie en kanker (bij kanker komt spiervermoeidheid vooral door de behandelingsmethode).

Over het algemeen wordt aangenomen dat vermoeidheid komt door de ophoping van melkzuur in je spieren, ook wel bekend als ‘verzuring’ of ‘man met de hamer’. Het begint er echter op te lijken dat dit helemaal niet de belangrijkste factor is; het lekken van calcium vanuit je spiercellen naar buiten lijkt veel belangrijker. Marks en z’n collega’s zijn hierop ingesprongen en hebben een molecuul gevonden dat dit naar buiten lekken blokkeert en daardoor vermoeidheid lijkt tegen te gaan (in ieder geval bij muizen).

De vraag is natuurlijk wat de bijwerkingen voor sporters zijn die op de grens van hun kunnen presteren. Het is niet voor niets dat je lichaam “stop” zegt als je over het randje gaat. Ga je die grens opschuiven, door het signaal van vermoeidheid weg te nemen, dan lijkt het me niet onwaarschijnlijk dat je jezelf op een bepaald moment letterlijk opblaast.