Dat zei Joachim (mijn vroegere baas) vorige week tegen Nicolas. Nicolas heeft zijn proefschrift bijna af en is op zoek naar een nieuw project. Hij vindt sociale insecten cool en onze mieren-prof Susanne is geinteresseerd in Nicolas’ kennis van de genetica. Ze bekijken nu of ze samen een project kunnen doen. Susanne werkt al jaren aan de evolutie van mierensoorten die slaven houden en mierensoorten die als slaaf gebruikt worden (meer over slaven in het mierenrijk in een volgende blog!).

Nicolas wil gaan kijken wat de genetische verschillen zijn tussen de slaven en de slavenhouders. Het nare is: er is nog geen mieren-genoom! Zonder kennis van de basenvolgorde van het genoom is alle genetica moeilijker. De slavenhouders kunnen bijvoorbeeld zelf geen voedsel zoeken, daarvoor hebben ze de slaven nodig. Nicolas zou willen kijken of bij de slavenhouders bepaalde genen die met voedselzoek gedrag te maken hebben niet meer functioneel zijn. Maar zonder een goede lijst van mieren genen is dat bijna niet te doen. De mensen die met Joachim en Nicolas aan tafel zitten (ikzelf inclusief) zijn verbaasd: nog geen mieren-genoom? Dat kan bijna niet.

Terug aan de computer zoek ik het even op, en inderdaad: tussen de vele genoom projecten voor insecten is geen enkele mier. Er is meer interesse voor malaria muggen, tsetsevliegen, luizen en heel veel soorten fruitvliegjes. Joachim, altijd een beetje ambitieuzer dan de rest, adviseert Nicolas: “Knoop contacten met de belangrijke mieren-labs en start gewoon zelf een genoom-project. Dat kan vandaag de dag iedereen!”
Ik geloof niet dat Nicolas het gaat doen, het eerste mieren genoom sequencen, maar Joachim heeft wel een punt. Genoom sequencen is niet meer alleen voor de Craig Venters van deze wereld. Toen Venter als eerste de basenvolgorde van het menselijk genoom bepaalde was dat nog revolutionair, maar als we nog even wachten dan kan echt iedere wetenschapper het genoom van zijn favoriete beestje sequencen!

(de foto van de slavenhoudende mieren (zwart) en hun slaven (gelig) is van Alexandra Achenbach)