Ha, een wetenschappelijk artikel over mijn lievelingsonderwerp: partnerkeuze. Wat blijkt: jezelf voor gek zetten is aantrekkelijk. Vooral vrouwen met een hoge status die grapjes maken ten koste van zichzelf zijn gewilde partners. Mensen met een lage status (nou ja, met een fiets in plaats van een auto, en lage studiecijfers) kunnen beter onschuldige grapjes maken, of anderen voor gek zetten.

De auteurs, Gil Greengross en Geoffrey Miller, proberen dat positieve effect van jezelf omlaag halen te verklaren met het principe van de pauwenstaart. Een pauw moet wel in goede conditie zijn wil hij zo’n opvallend, ongemakkelijk ding achter zich aan slepen en desondanks blijven leven. Oftewel: iemand moet wel heel erg intelligent en zelfverzekerd zijn om zichzelf zo bloot te geven.

Voor het onderzoek kregen studenten koptelefoons op met daarop de stemmen van acteurs, die soms zichzelf belachelijk maakten, soms anderen, en soms gewoon iets grappigs vertelden. De studenten moesten hen beoordelen op aantrekkelijkheid als partner voor een lange relatie. Vantevoren hadden de proefpersonen te horen gekregen naar wat voor ‘types’ ze luisterden – wat voor cijfers ze tijdens hun studie haalden, of ze een auto hadden, wat hun vader deed. Dat bleek van grote invloed op hoe de proefpersonen de grappen beoordeelden. Iemand met hoge status werd aantrekkelijker gevonden als hij zichzelf voor gek zette, terwijl precies dezelfde kwinkslag juist onaantrekkelijk gevonden werd bij iemand die toch al lage cijfers haalde. Vooral voor mannelijke proefpersonen bleek het uit te maken wat voor cynische opmerkingen de vrouwenstemmen maakten.  Status maakte hen niet zoveel uit, maar als een vrouw met hoge status grapjes maakte over anderen, ging haar beoordeling flink omlaag. Zette ze zichzelf voor schut, dan steeg de beoordeling.

Waarom zou die vorm van humor bij mannen een grotere rol spelen in de partnerkeuze dan bij vrouwen? Het pauwenstaartprincipe kan dat niet verklaren. Ik denk dat hier iets anders gaande is: Volgens mij houden mannen gewoon van vrouwen die wel grappig zijn, maar niet eng. Hoewel…  Dit artikel uit 2006 laat zien dat zowel mannen als vrouwen ‘iemand met gevoel voor humor’ zoeken. Alleen bedoelen de mannen iets anders: ze willen niet zozeer dat hun vriendin hen aan het lachen maakt, maar dat ze om zijn grapjes lacht.